Le phénomène tsunami

Fin 2004, un tsunami a ravagé l'Asie du Sud. Mais qu'est-ce-qu'un tsunami ?

20110327 - Japon après le tsunami Le Japon dévasté par un tsunami, photographie prise le 27 mars 2011.
© SPF

Étymologie

Le terme tsunami (kanji) est un mot japonais composé de "tsu" : le port et de "nami" : la vague. Il signifie littéralement "vague portuaire".
La vague fut nommée ainsi par les pêcheurs qui, n'ayant rien perçu d'anormal au large, retrouvaient leur ville portuaire ravagée.
Le mot est francisé et prend un "s" au pluriel.

Pourquoi les tsunamis sont-ils des ondes longues ?

La longueur d'onde des tsunamis est généralement supérieure à 100 km.
La profondeur de l'océan étant plutôt de l'ordre de 4 000 m, les tsunamis peuvent être considérés comme des ondes longues ou ondes en eau peu profonde.
Lorsque les ondes longues atteignent les eaux peu profondes, les vagues sont freinées, ce qui occasionne la formation d'un "mur" destructeur dont la hauteur peut atteindre plusieurs mètres.
Onde : déformation qui se propage à la surface de l'eau, caractérisée par une succession de bosses et de creux.

Qu'est ce qu'un tsunami ?

Le phénomène "tsunami" est une série de vagues extrêmement longues se propageant à travers l'océan générées par des mouvements du sol dus essentiellement à des séismes sous-marins. Les éruptions volcaniques sous-marines ou les glissements de terrain peuvent aussi créer des tsunamis.

Pourquoi les tsunamis sont-ils si dangereux ?

Dans les régions où la profondeur de l'eau atteint plus de 6 000 mètres, les vagues imperceptibles du tsunami peuvent se déplacer à la vitesse d'un avion (environ 900 km/heure). Elles peuvent parcourir la distance d'une côte à l'autre du Pacifique en moins d'un jour.

Les tsunamis dans l'histoire

Dans l'océan Atlantique, un très important tsunami a été observé à la suite d'un tremblement de terre près de Lisbonne au Portugal.
En 1960, un tsunami a provoqué des ravages humains et matériels non seulement sur les côtes du Chili mais également à Hawaï et plus loin encore au Japon.
Le 26 décembre 2004, un tsunami a ravagé de nombreux pays en Asie du Sud et en Afrique, et suscité un gigantesque élan de solidarité internationale.

20041226 - Tsunami_which_destroyed_banda_aceh_sumatra_indonesia

Une zone dévastée de l'île de Sumatra,
photographie prise le 26 décembre 2004.
Photographer's Mate 3rd Class Tyler J. Clements / U.S. Navy

Dossier solidaire